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The Faith of the Church

Catechesis by Pope Benedict XVI 
St Peter's Square, General Audience, Wednesday 31 October 2012 - also in Arabic, French, German, Portuguese, Spanish and here below in Italian

"Dear brothers and sisters,
We continue on our pathway of meditations on the Catholic faith. Last week I showed how faith is a gift, because it is God who takes the initiative and comes to meet us; and thus faith is a response with which we welcome Him as the firm foundation of our lives. It is a gift that transforms existence, because it makes us enter into the very vision of Jesus, who works in us and opens us to love for God and for others.

Today I would like to take another step in our reflection, starting once again with some questions: Does faith have only a personal, individual character? Does it concern only my own person? Do I live my faith alone? Certainly, the act of faith is an eminently personal act, that takes place in our deepest innermost selves and marks a change of direction, a personal conversion: it is my existence that takes a turn, a new direction. In the Liturgy of Baptism, at the moment of the promises, the celebrant asks for a manifestation of Catholic faith and formulates three questions: Do you believe in God the Father Almighty? Do you believe in Jesus Christ his only Son? Do you believe in the Holy Spirit? In ancient times these questions were addressed personally to the one who was to receive Baptism, before he was immersed three times in the water. And today, too, the answer is in the singular: “I believe”. But this faith of mine is not the result of my solitary reflection, it is not the product of my own thought, but it is the fruit of a relationship, of a dialogue, in which there is a listening, a receiving and a responding; it is the communicating with Jesus which makes me come out of my “I” enclosed in on myself so as to open me to the love of God the Father. It is like a rebirth in which I find myself united not only to Jesus, but also to all those who have walked and are walking on the same road; and this new birth, which begins with Baptism, continues throughout the course of life. I cannot build my personal faith in a private dialogue with Jesus, because faith is given to me by God through a community of believers which is the Church and I am thus part of the multitude of believers in a communion which is not only sociological, but is rooted in the eternal love of God, who in Himself is communion of the Father, the Son and the Holy Spirit, who is Trinitarian Love. Our faith is truly personal, only if it is also communal: it can be my faith only if it lives and moves in the “we” of the Church, only if it is our faith, the common faith of the one Church.

On Sunday, at Holy Mass, reciting the “Creed”, we express ourselves in the first person, but we confess as a community the one faith of the Church. That “I believe” pronounced singularly is united to that of an immense choir across time and space, in which each person contributes, so to speak, to the harmonious polyphany in faith. The Catechism of the Catholic Church summarizes this in a clear way thus: “to believe” is an ecclesial act. The faith of the Church precedes, engenders, sustains and nourishes our faith. The Church is the Mother of all believers. “‘No one can say they have God as Father, who does not have the Church as Mother’" (St Cyprian, 181). Hence, faith is born in the Church, leads to her and lives in her. This is important to remember.

At the beginning of the Christian adventure, when the Holy Spirit descends with power upon the disciples, on the day of Pentecost — as recounted in the Acts of the Apostles (cf 2, 1-13) — the nascent Church receives the force to carry out the mission entrusted to her by the risen Lord: to spread the Gospel, the good news of the Kingdom of God, to every corner of the earth and thus to guide every man to an encounter with Him, to the faith that saves. The Apostles overcome every fear in proclaiming that which they had heard, seen, experienced in person with Jesus. Through the power of the Holy Spirit, they start to speak in new languages, announcing openly the mystery of which they were witnesses. In the Acts of the Apostles, we are told then of the great discourse which Peter pronounces on the day of Pentecost itself. He begins with a passage from the Prophet Joel (3, 1-5), referring to Jesus and proclaiming the central nucleus of the Christian faith: the One who had been bountifully good to all, who was attested to by God with wonders and great signs, who was nailed to the cross and killed, but God raised him from the dead, making him Lord and Christ. With Him we have entered into the definitive salvation announced by the prophets and whoever invokes his name will be saved (cf Acts 2, 17-24). Hearing these words of Peter, many felt personally called, repented of their sins and were baptized receiving the gift of the Holy Spirit (cf Acts 2, 37-41). Thus began the pathway of the Church, the community that bears this announcement through time and space, the community that is the People of God founded on the new covenant thanks to the blood of Christ and whose members do not belong to a particular social or ethnic group, but are men and women who come from every nation and culture. It is a “catholic” people, which speaks new languages, universally open to welcoming everyone, beyond every border, breaking down all barriers. St Paul says: “Here there is neither Greek nor Jew, circumcised or uncircumcised, barbarian, Scythian, slave, free man, but Christ is all and in all” (Col 3, 11).

The Church, therefore, since the beginning has been the place of faith, the place of the transmission of the faith, the place in which, through Baptism, we are immersed in the Pascal Mystery of the Death and Resurrection of Christ, who frees us from the imprisonment of sin, gives us the freedom of children and introduces us into communion with the Trinitarian God. At the same time, we are immersed in communion with the other brothers and sisters in faith, with the entire Body of Christ, brought out of our isolation. The Second Vatican Ecumenical Council reminds us: “God wanted to save and sanctify men not individually and without any bond between them, but he wanted to make of them a people, which recognises Him in truth and faithfully serves Him” (Dogmatic Constitution Lumen Gentium, 9). Recalling again the Liturgy of Baptism, we note that, at the conclusion of the promises in which we express our renunciation of evil and repeat “I believe” to the truths of faith, the celebrant declares: “This is our faith, this is the faith of the Church and we rejoice to profess it in Christ Jesus our Lord”. Faith is a theological virtue, given by God, but transmitted by the Church throughout history. Again St Paul, writing to the Corinthians, affirms having communicated to them the Gospel which he in turn had received (cf 1 Cor 15:3).

There is an unbroken chain of the life of the Church, of the proclamation of the Word of God, of the celebration of the Sacraments, which comes all the way down to us and which we call Tradition. It gives us the guarantee that what we believe is the original message of Christ, preached by the Apostles. The nucleus of the primordial proclamation is the event of the Death and Resurrection of the Lord, from which flows all the patrimony of faith. The Council states: “The apostolic preaching, which is expressed in a special way in the inspired books, was to be preserved by a continuous succession until the end of time” (Dei Verbum, 8). Thus, if Sacred Scripture contains the Word of God, the Tradition of the Church preserves it and transmits it faithfully, so that the men of every epoch might have access to its immense resources and be enriched by its treasures of grace. Thus, the Church, “in her doctrine, in her life and in her worship transmits to every generation all that she herself is, all that she herself believes” (ibid).

Lastly, I would like to emphasize that it is in the ecclesial community that personal faith grows and matures. It is interesting to observe how in the New Testament the word “saints” refers to Christians as a whole, and certainly not everyone would have had the qualities to be declared saints by the Church. What, then, is this term meant to indicate? The fact that those who had and lived faith in the risen Christ were called to become a point of reference for everyone else, putting them in contact with the Person and the Message of Jesus, who reveals the face of the living God. And this also holds true for us: a Christian who lets himself be guided and shaped gradually by the faith of the Church, despite his weaknesses, his limitations and his difficulties, becomes like a window open to the light of the living God, who receives this light and transmits it to the world. Blessed John Paul II in his Encyclical Redemptoris Missio affirmed that “Mission renews the Church, revitalizes faith and Christian identity, gives new enthusiasm and new motivation. Faith is strengthened when it is given to others” (2).

The widespread tendency today to relegate faith to the private sphere therefore contradicts its very nature. We need the Church so as to have our faith confirmed and so as to experience the gifts of God: his Word, the Sacraments, the support of grace and the witness of love. Thus our “I” in the “we” of the Church is able to perceive itself, at the same time, as the recipient and protagonist of an event that surpasses it: the experience of communion with God, which founds the communion among men. In a world in which individualism seems to regulate relationships between people, rendering them ever more fragile, faith calls us to be People of God, to be Church, bearers of the love and communion of God for all mankind (cf Gaudium et Spes, 1). Thank you for your attention."

La fede della Chiesa.      
Catechesi di Papa Benedetto nell'Anno della Fede
Piazza San Pietro, Mercoledì 31 ottobre 2012

"Cari fratelli e sorelle,
continuiamo nel nostro cammino di meditazione sulla fede cattolica. La settimana scorsa ho mostrato come la fede sia un dono, perché è Dio che prende l’iniziativa e ci viene incontro; e così la fede è una risposta con la quale noi Lo accogliamo come fondamento stabile della nostra vita. E’ un dono che trasforma l’esistenza, perché ci fa entrare nella stessa visione di Gesù, il quale opera in noi e ci apre all’amore verso Dio e verso gli altri.

Oggi vorrei fare un altro passo nella nostra riflessione, partendo ancora una volta da alcune domande: la fede ha un carattere solo personale, individuale? Interessa solo la mia persona? Vivo la mia fede da solo? Certo, l’atto di fede è un atto eminentemente personale, che avviene nell’intimo più profondo e che segna un cambiamento di direzione, una conversione personale: è la mia esistenza che riceve una svolta, un orientamento nuovo. Nella Liturgia del Battesimo, al momento delle promesse, il celebrante chiede di manifestare la fede cattolica e formula tre domande: Credete in Dio Padre onnipotente? Credete in Gesù Cristo suo unico Figlio? Credete nello Spirito Santo? Anticamente queste domande erano rivolte personalmente a colui che doveva ricevere il Battesimo, prima che si immergesse per tre volte nell’acqua. E anche oggi la risposta è al singolare: «Credo». Ma questo mio credere non è il risultato di una mia riflessione solitaria, non è il prodotto di un mio pensiero, ma è frutto di una relazione, di un dialogo, in cui c’è un ascoltare, un ricevere e un rispondere; è il comunicare con Gesù che mi fa uscire dal mio «io» racchiuso in me stesso per aprirmi all’amore di Dio Padre. E’ come una rinascita in cui mi scopro unito non solo a Gesù, ma anche a tutti quelli che hanno camminato e camminano sulla stessa via; e questa nuova nascita, che inizia con il Battesimo, continua per tutto il percorso dell’esistenza. Non posso costruire la mia fede personale in un dialogo privato con Gesù, perché la fede mi viene donata da Dio attraverso una comunità credente che è la Chiesa e mi inserisce così nella moltitudine dei credenti in una comunione che non è solo sociologica, ma radicata nell’eterno amore di Dio, che in Se stesso è comunione del Padre, del Figlio e dello Spirito Santo, è Amore trinitario. La nostra fede è veramente personale, solo se è anche comunitaria: può essere la mia fede, solo se vive e si muove nel «noi» della Chiesa, solo se è la nostra fede, la comune fede della Chiesa unica.

Alla domenica, nella Santa Messa, recitando il «Credo», noi ci esprimiamo in prima persona, ma confessiamo comunitariamente l’unica fede della Chiesa. Quel «credo» pronunciato singolarmente si unisce a quello di un immenso coro nel tempo e nello spazio, in cui ciascuno contribuisce, per così dire, ad una concorde polifonia nella fede. Il Catechismo della Chiesa Cattolica riassume in modo chiaro così: «”Credere” è un atto ecclesiale. La fede della Chiesa precede, genera, sostiene e nutre la nostra fede. La Chiesa è la Madre di tutti i credenti. “Nessuno può dire di avere Dio per Padre, se non ha la Chiesa come Madre” [san Cipriano]» (n. 181). Quindi la fede nasce nella Chiesa, conduce ad essa e vive in essa. Questo è importante ricordarlo.

Agli inizi dell’avventura cristiana, quando lo Spirito Santo scende con potenza sui discepoli, nel giorno di Pentecoste - come narrano gli Atti degli Apostoli (cfr 2,1-13) - la Chiesa nascente riceve la forza per attuare la missione affidatale dal Signore risorto: diffondere in ogni angolo della terra il Vangelo, la buona notizia del Regno di Dio, e guidare così ogni uomo all’incontro con Lui, alla fede che salva. Gli Apostoli superano ogni paura nel proclamare ciò che avevano udito, visto, sperimentato di persona con Gesù. Per la potenza dello Spirito Santo, iniziano a parlare lingue nuove, annunciando apertamente il mistero di cui erano stati testimoni. Negli Atti degli Apostoli ci viene riferito poi il grande discorso che Pietro pronuncia proprio nel giorno di Pentecoste. Egli parte da un passo del profeta Gioele (3,1-5), riferendolo a Gesù, e proclamando il nucleo centrale della fede cristiana: Colui che aveva beneficato tutti, che era stato accreditato presso Dio con prodigi e segni grandi, è stato inchiodato sulla croce ed ucciso, ma Dio lo ha risuscitato dai morti, costituendolo Signore e Cristo. Con Lui siamo entrati nella salvezza definitiva annunciata dai profeti e chi invocherà il suo nome sarà salvato (cfr At 2,17-24). Ascoltando queste parole di Pietro, molti si sentono personalmente interpellati, si pentono dei propri peccati e si fanno battezzare ricevendo il dono dello Spirito Santo (cfr At 2, 37-41). Così inizia il cammino della Chiesa, comunità che porta questo annuncio nel tempo e nello spazio, comunità che è il Popolo di Dio fondato sulla nuova alleanza grazie al sangue di Cristo e i cui membri non appartengono ad un particolare gruppo sociale o etnico, ma sono uomini e donne provenienti da ogni nazione e cultura. E’ un popolo «cattolico», che parla lingue nuove, universalmente aperto ad accogliere tutti, oltre ogni confine, abbattendo tutte le barriere. Dice san Paolo: «Qui non vi è Greco o Giudeo, circoncisione o incirconcisione, barbaro, Scita, schiavo, libero, ma Cristo è tutto e in tutti” (Col 3,11).

La Chiesa, dunque, fin dagli inizi è il luogo della fede, il luogo della trasmissione della fede, il luogo in cui, per il Battesimo, si è immersi nel Mistero Pasquale della Morte e Risurrezione di Cristo, che ci libera dalla prigionia del peccato, ci dona la libertà di figli e ci introduce nella comunione col Dio Trinitario. Al tempo stesso, siamo immersi nella comunione con gli altri fratelli e sorelle di fede, con l’intero Corpo di Cristo, tirati fuori dal nostro isolamento. Il Concilio Ecumenico Vaticano II lo ricorda: «Dio volle salvare e santificare gli uomini non individualmente e senza alcun legame fra loro, ma volle costituire di loro un popolo, che Lo riconoscesse nella verità e fedelmente Lo servisse» (Lumen gentium, 9). Richiamando ancora la liturgia del Battesimo, notiamo che, a conclusione delle promesse in cui esprimiamo la rinuncia al male e ripetiamo «credo» alle verità della fede, il celebrante dichiara: «Questa è la nostra fede, questa è la fede della Chiesa e noi ci gloriamo di professarla in Cristo Gesù nostro Signore». La fede è virtù teologale, donata da Dio, ma trasmessa dalla Chiesa lungo la storia. Lo stesso san Paolo, scrivendo ai Corinzi, afferma di aver comunicato loro il Vangelo che a sua volta anche lui aveva ricevuto (cfr 1 Cor 15,3).

Vi è un’ininterrotta catena di vita della Chiesa, di annuncio della Parola di Dio, di celebrazione dei Sacramenti, che giunge fino a noi e che chiamiamo Tradizione. Essa ci dà la garanzia che ciò in cui crediamo è il messaggio originario di Cristo, predicato dagli Apostoli. Il nucleo dell’annuncio primordiale è l’evento della Morte e Risurrezione del Signore, da cui scaturisce tutto il patrimonio della fede. Dice il Concilio: «La predicazione apostolica, che è espressa in modo speciale nei libri ispirati, doveva essere consegnata con successione continua fino alla fine dei tempi» Cost. dogm. Dei Verbum, 8). In tal modo, se la Sacra Scrittura contiene la Parola di Dio, la Tradizione della Chiesa la conserva e la trasmette fedelmente, perché gli uomini di ogni epoca possano accedere alle sue immense risorse e arricchirsi dei suoi tesori di grazia. Così la Chiesa «nella sua dottrina, nella sua vita e nel suo culto trasmette a tutte le generazioni tutto ciò che essa è, tutto ciò che essa crede» (ibidem).

Vorrei, infine, sottolineare che è nella comunità ecclesiale che la fede personale cresce e matura. E’ interessante osservare come nel Nuovo Testamento la parola «santi» designa i cristiani nel loro insieme, e certamente non tutti avevano le qualità per essere dichiarati santi dalla Chiesa. Che cosa si voleva indicare, allora, con questo termine? Il fatto che coloro che avevano e vivevano la fede in Cristo risorto erano chiamati a diventare un punto di riferimento per tutti gli altri, mettendoli così in contatto con la Persona e con il Messaggio di Gesù, che rivela il volto del Dio vivente. E questo vale anche per noi: un cristiano che si lascia guidare e plasmare man mano dalla fede della Chiesa, nonostante le sue debolezze, i suoi limiti e le sue difficoltà, diventa come una finestra aperta alla luce del Dio vivente, che riceve questa luce e la trasmette al mondo. Il Beato Giovanni Paolo II nell’Enciclica Redemptoris missio affermava che «la missione rinnova la Chiesa, rinvigorisce la fede e l’identità cristiana, dà nuovo entusiasmo e nuove motivazioni. La fede si rafforza donandola!» (n. 2).

La tendenza, oggi diffusa, a relegare la fede nella sfera del privato contraddice quindi la sua stessa natura. Abbiamo bisogno della Chiesa per avere conferma della nostra fede e per fare esperienza dei doni di Dio: la sua Parola, i Sacramenti, il sostegno della grazia e la testimonianza dell’amore. Così il nostro «io» nel «noi» della Chiesa potrà percepirsi, ad un tempo, destinatario e protagonista di un evento che lo supera: l’esperienza della comunione con Dio, che fonda la comunione tra gli uomini. In un mondo in cui l’individualismo sembra regolare i rapporti fra le persone, rendendole sempre più fragili, la fede ci chiama ad essere Popolo di Dio, ad essere Chiesa, portatori dell’amore e della comunione di Dio per tutto il genere umano (cfr Gaudium et spes, 1). Grazie per l’attenzione."


"Je salue cordialement les pèlerins francophones, en particulier ceux du diocèse de Créteil, accompagnés de leur évêque Mgr Michel Santier, ainsi que les diacres permanents de Gent et tous les jeunes ! Par sa nature, notre foi nous invite à être des membres actifs et joyeux de l’Église. Puissiez-vous être des porteurs de l’amour et de la communion de Dieu pour tous sans distinction de nation et de culture ! Bon pèlerinage à tous !

Conscious of the devastation caused by the hurricane which recently struck the East Coast of the United States of America, I offer my prayers for the victims and express my solidarity with all those engaged in the work of rebuilding. I now greet all the English-speaking pilgrims present at today’s Audience, including those from England, Ireland, Sweden, Malaysia, Canada and the United States. My greetings go in particular to the group of elders from Nigeria visiting Rome on pilgrimage, and to the members of the Vox Clara Committee. Upon all of you I cordially invoke God’s abundant blessings.

Mit Freude begrüße ich alle deutschsprachigen Pilger und Besucher. Unsere Welt ist oft vom Individualismus bestimmt, der uns in uns selbst einhaust. Gerade so ist es um so wichtiger, daß der Glaube uns auftut für den anderen, füreinander, von Gott her uns zueinander bringt und öffnet. Bitten wir Gott, daß er uns hilft, immer mehr in und mit der Kirche zu glauben und so selbst Kirche lebendig zu gestalten. Wir haben am Anfang schon die Bläser gehört. Wenn sie uns noch ein kleines Stück geben wollen, freuen wir uns alle.

Saludo a los peregrinos de lengua española, en particular a los miembros de la Asociación “Mensajeros de la Paz”, que están celebrando las bodas de oro de su fundación, invitándolos a que, arraigados cada vez más en Cristo, continúen siendo heraldos de la misericordia de Dios entre las personas más desprotegidas. Saludo también a los demás grupos provenientes de España, Argentina, México y otros países latinoamericanos. En un mundo aparentemente dominado por el individualismo, la fe nos llama a ser Iglesia, portadores del amor de Dios para todo el género humano. Muchas gracias.

Saúdo os peregrinos de língua portuguesa, especialmente os fiéis vindos de São Tomé e Príncipe e os grupos de brasileiros, de Imperatriz, Toledo e Guaxupé. Deixai-vos plasmar pela fé da Igreja, pois esta, apesar das dificuldades, fará de vós janelas abertas para a luz Deus, de modo que a recebendo, possais transmiti-la ao mundo. Obrigado pela vossa presença!

Pozdrawiam serdecznie pielgrzymów polskich. Bracia i siostry, w kontekście kończącego się miesiąca modlitwy różańcowej i jutrzejszej Uroczystości Wszystkich Świętych, dziękujmy Bogu za dar Roku Wiary, a także za Synod Biskupów i jego wskazania, co do nowej ewangelizacji. Niech wstawiennictwo Maryi, Królowej Różańca, orędownictwo świętych, jak również przykład życia naszych bliskich zmarłych, których groby odwiedzimy, pomogą nam stać się świadkami Bożej miłości wobec świata. Niech będzie pochwalony Jezus Chrystus.

البَابَا يُصْلِي مِنْ أَجَلِ جَمِيعِ النَّاطِقينَ بِاللُّغَةِ العَرَبِيَّةِ. لِيُبَارِك الرَّبّ جَمِيعَكُمْ.

Radosno pozdravljam sve hrvatske hodočasnike, a osobito vjernike iz Hrvatskih katoličkih zajednica Mittelbaden, Karlsruhe i Kirchheim. U vjeri i ljubavi proživite svoj život na ovoj zemlji čineći dobro kako bi se jednom pridružili Svima Svetima u nebeskoj slavi. Hvaljen Isus i Marija!

* * *

Un caloroso benvenuto ai pellegrini di lingua italiana. E vi ringrazio per la pazienza nonostante il tempo brutto, ma poteva essere anche peggiore. Saluto i fedeli della Diocesi di Avezzano, con il loro Vescovo Mons. Pietro Santoro, venuti per commemorare i 100 anni di attività dell’Azione Cattolica Italiana in quella Chiesa particolare. Saluto i Rettori delle Università Cattoliche riuniti a Roma: la visita alle Tombe degli Apostoli accresca in tutti voi il senso di appartenenza alla Chiesa. Accolgo con gioia i membri della Scuola di Fede e di Preghiera “Figli in cielo” e quelli della Casa degli Italiani a Barcellona, incoraggiandoli ad intensificare il loro impegno in particolare verso le persone che maggiormente soffrono o sono bisognose di aiuto.

Un pensiero infine per i giovani, gli ammalati e gli sposi novelli. Domani celebreremo la Solennità di Tutti i Santi, che ci ricorda la chiamata universale alla santità: cari giovani, la vostra aspirazione alla felicità si realizzi nelle Beatitudini evangeliche; cari ammalati, portare la vostra croce con Cristo vi santifichi nell’amore; e voi, cari sposi novelli, sappiate dare il giusto spazio alla preghiera, perché la vostra vita coniugale sia un cammino di santità. Grazie a tutti voi."