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The positive function of purity of heart

58 (of 129) - Catechesis by John Paul II on the Theology of the Body
General Audience in Paul VI Hall, Wednesday 1 April 1981 - in Italian, Portuguese & Spanish

"1. Before concluding the series of considerations concerning the words Jesus Christ uttered in the Sermon on the Mount, it is necessary to recall these words once more and briefly retrace the thread of ideas whose basis they constitute. Here is the tenor of Jesus' words: "You have heard that it was said, 'You shall not commit adultery.' But I say to you that everyone who looks at a woman lustfully has already committed adultery with her in his heart" (Mt 5:27-28). These concise words call for deep reflection, in the same way as the words in which Christ referred to the beginning. The Pharisees had asked him, referring to the law of Moses which admitted the so-called act of repudiation: "Is it lawful to divorce one's wife for any cause?" He replied: "Have you not read that he who made them from the beginning made them male and female?... For this reason a man shall leave his father and mother and be joined to his wife, and the two shall become one flesh.... What therefore God has joined together, let not man put asunder" (Mt 19:3-6). These words, too, called for a deep reflection, to derive all the riches contained in them. A reflection of this kind enabled us to outline the true theology of the body.

2. Following the reference Christ made to the beginning, we dedicated a series of reflections to the relative texts in Genesis, which deal precisely with that beginning. An image of the situation of man—male and female—in the state of original innocence emerged from that analysis, as well as the theological basis of the truth about man and about his particular vocation. This springs from the eternal mystery of the person—the image of God, incarnate in the visible and corporeal fact of the masculinity or femininity of the human person. This truth is at the basis of the answer Christ gave about the nature of marriage, and especially its indissolubility. It is truth about man, truth rooted in the state of original innocence, truth which must therefore be understood in the context of that situation prior to sin, as we tried to do in the preceding series of reflections.

3. At the same time, however, it is necessary to consider, understand and interpret the same fundamental truth about man, his being male and female, in the prism of another situation—that is, of the one that was formed through breaking the first covenant with the Creator, that is, through original sin. Such truth about man—male and female—should be seen in the context of his hereditary sinfulness. It is precisely here that we find Christ's enunciation in the Sermon on the Mount. It is obvious that in the Scriptures of the Old and the New Covenant there are many narratives, phrases and words which confirm the same truth, that is, that historical man bears within him the inheritance of original sin. Nevertheless, Christ's words spoken in the Sermon on the Mount seem to have—with all their concise enunciation—a particularly rich eloquence. This is shown also by the previous analyses, which gradually revealed what those words contain. To clarify the statements concerning lust, it is necessary to grasp the biblical meaning of lust itself—of the three forms of lust—and principally that of the flesh. Then, little by little, we arrive at understanding why Jesus defined that lust (looking at lustfully) as adultery committed in the heart. Making the relative analyses, we tried at the same time to understand what meaning Christ's words had for his immediate listeners. They had been brought up in the tradition of the Old Testament, that is, in the tradition of the legislative texts, as well as the prophetic and sapiential ones. Furthermore, we tried to understand what meaning Christ's words can have for the person of every other era, especially for modern man, considering his various cultural conditionings. We are convinced that these words, in their essential content, refer to the man of every time and every place. Their comprehensive value consists also in this: they proclaim to each one the truth that is valid and substantial for him.

4. What is this truth? Unquestionably, it is a truth of an ethical nature and therefore a truth of a normative nature, just as the truth contained in the commandment: "You shall not commit adultery," is normative. The interpretation of this commandment, made by Christ, indicates the evil that must be avoided and overcome—precisely the evil of lust of the flesh—and at the same time it points out the good for which the way is opened by overcoming desire. This good is purity of heart, which Christ spoke of in the same context of the Sermon on the Mount. From the biblical point of view, purity of heart means freedom from every kind of sin or guilt, not just from sins that concern the lust of the flesh. However, we are dealing here especially with one of the aspects of that purity, which constitutes the opposite of adultery committed in the heart. If that purity of heart, about which we are concerned, is understood according to St. Paul's thought as life according to the Spirit, then the Pauline context offers us a complete image of the content present in the words Christ spoke in the Sermon on the Mount. They contain a truth of an ethical nature. They warn us against evil and indicate the moral good of human conduct. In fact, they direct listeners to avoid the evil of lust and acquire purity of heart. Therefore these words have a meaning that is both normative and indicative. Directing toward the good of purity of heart, at the same time they indicate the values toward which the human heart can and must aspire.

5. Hence the question: what truth, valid for every man, is contained in Christ's words? We must answer that not only an ethical truth, but also the essential truth, the anthropological truth about man is contained in them. Precisely for this reason we go back to these words in formulating here the theology of the body. It is closely related to and is in the perspective of the preceding words in which Christ had referred to the beginning. It can be affirmed that, with their expressive evangelical eloquence, the man of original innocence is, in a way, recalled to the consciousness of the man of lust. But Christ's words are realistic. They do not try to make the human heart return to the state of original innocence, which man left behind him at the moment when he committed original sin. On the contrary, they indicate to him the way to a purity of heart which is possible and accessible to him even in the state of hereditary sinfulness. This is the purity of the man of lust. However, he is inspired by the word of the Gospel and open to life according to the Spirit (in conformity with St. Paul's words), that is, the purity of the man of lust who is entirely enveloped by the redemption of the body Christ carried out. For this reason we find in the words of the Sermon on the Mount the reference to the heart, that is, to the interior man. The interior man must open himself to life according to the Spirit, in order to participate in evangelical purity of heart, to rediscover and realize the value of the body, freed through redemption from the bonds of lust.

The normative meaning of Christ's words is deeply rooted in their anthropological meaning, in the dimension of human interiority.

6. According to the evangelical doctrine, developed in such a stupendous way in Paul's letters, purity is not just temperance or abstention from unchastity (cf. 1 Th 4:3). At the same time, it also opens the way to a more and more perfect discovery of the dignity of the human body. The body is organically connected with the freedom of the gift of the person in the complete authenticity of his personal subjectivity, male or female. In this way, purity in the sense of temperance matures in the heart of the person who cultivates it and tends to reveal and strengthen the nuptial meaning of the body in its integral truth. This truth must be known interiorly. In a way, it must be felt with the heart, in order that the mutual relations of man and of woman—even mere looks—may reacquire that authentically nuptial content of their meanings. In the Gospel, purity of heart indicates precisely this content.

7. If in the interior experience of man (that is, the man of lust), temperance takes shape as a negative function, the analysis of Christ's words in the Sermon on the Mount and connected with the texts of St. Paul enables us to shift this meaning toward the positive function of purity of heart. In mature purity man enjoys the fruits of the victory won over lust, a victory which St. Paul writes of, exhorting man to "control his own body in holiness and honor" (1 Th 4:4). The efficacy of the gift of the Holy Spirit, whose "temple" the human body is (cf. 1 Cor 6:19), is partly manifested precisely in such mature purity. This gift is above all that of piety (donum pietatis), which restores to the experience of the body—especially when it is a question of the sphere of the mutual relations of man and woman—all its simplicity, its explicitness and also its interior joy. As can be seen, this is a spiritual climate which is very different from the "passion of lust" of which Paul writes (and which we know, moreover, from the preceding analyses; cf. Sir 26:13, 15-18). The satisfaction of the passions is one thing, and the joy that man finds in mastering himself more fully is another thing. In this way he can also become more fully a real gift for another person.

The words spoken by Christ in the Sermon on the Mount direct the human heart precisely towards this joy. We must entrust ourselves, our thoughts and our actions to them, in order to find joy and give it to others."

After the catechesis, Papa Giovanni Paolo II greeted the pilgrims in various languages:

Al gruppo misto Cattolico-Anglicano proveniente da Toulouse e Manchester

I welcome the group of Catholic and Anglican pilgrims from Toulouse and Manchester; and I pray that the "twinning" of the two Cathedrals will contribute to growth in understanding and to progress towards unity between Catholics and Anglicans in both cities.

Al pellegrinaggio " Don Bosco " proveniente dal Giappone

I cordially welcome here today the group from Japan. During my pastoral visit to Japan I have come to know your country and its people better. I renew my prayers for all of you, that you may grow in the love of God and hasten the coming of his kingdom by serving others and contributing to the cause of peace. My God bless you all.

A un gruppo di Suore tedesche

Einen besonderen Willkommensgruß richte ich heute an den anwesenden Generalrat und die Novizenmeisterinnen der Armen Schulschwestern von Unserer Lieben Frau. Ich begleite Ihren internationalen Erfahrungsaustausch über das dringliche Problem des Ordensnachwuchses und die richtige geistliche Einführung in das Ordensleben mit meinem Gebet um Gottes Licht und Beistand. Seien Sie sich dabei vor allem der an alle Ordensleute gerichteten Worte des Konzils bewußt, "daß das Beispiel ihres eigenen Lebens die beste Empfehlung ihres Instituts und eine Einladung zum Ordensleben ist". Von Herzen erteile ich Ihnen für fruchtbare Beratungen und auch eine Vertiefung Ihrer persönlichen Christusnachfolge meinen Apostolischen Segen.

Al pellegrinaggio della Diocesi di Acqui Terme

Partecipa all'udienza di oggi il pellegrinaggio della diocesi di Acqui Terme, guidato dal suo Vescovo, Monsignor Livio Maritano.

Nel rivolgere a lei, venerato Fratello, ed ai suoi fedeli il mio saluto cordiale, desidero esprimere innanzitutto la mia gratitudine per i sentimenti di sincero attaccamento alla Sede di Pietro, che questa visita testimonia. La diocesi di San Guido, che ha dato alla Chiesa Santi della statura di un San Paolo della Croce e di una Santa Maria Domenica Mazzarello, deve sentire vivamente il dovere di generosa adesione ai valori evangelici, a cui un così ricco patrimonio di tradizioni cristiane la impegna. La visita ai luoghi consacrati dal sangue dei Martiri e, in particolare, la sosta presso la tomba degli Apostoli Pietro e Paolo ravvivino in ciascuno il proposito di " vivere secondo la grazia ricevuta, mettendola a servizio degli altri, come buoni amministratori di una multiforme grazia di Dio ". Sono parole della prima Lettera di Pietro, che vi lascio come speciale consegna, insieme con la mia Apostolica Benedizione, che estendo volentieri ai vostri Cari ed all’intera Comunità diocesana.

Alle Delegate e Animatrici delle Pontificie Opere Missionarie

Desidero anche rivolgere un particolare saluto alle partecipanti al IV Convegno Nazionale per Delegate e Animatrici delle Pontificie Opere Missionarie.

Carissime! Siete venute a Roma da circa cento Diocesi d’Italia per studiare insieme il tema dell’animazione della comunità in vista della evangelizzazione universale alla luce dell’Enciclica Dives in Misericordia, ed io mi compiaccio vivamente e vi ringrazio per la vostra presenza e per l’impegno esemplare, che dimostrate in questo lavoro apostolico così importante e significativo. Il Signore benedica i vostri propositi e li renda efficaci, affinché nelle vostre Diocesi sorgano numerose e sante le vocazioni missionarie e sempre più si incrementi l’impegno per annunziare a tutto il mondo l’amore misericordioso dell’Altissimo.

Al pellegrinaggio dei ferrovieri

Un saluto particolare va ora al folto gruppo dei macchinisti, Aiuto Macchinisti e Capi Deposito delle Ferrovie Italiane.

Carissimi, nel ricordo della visita da me compiuta nel novembre 1979 al Deposito-Smistamento del Salario in Roma, apprezzo grandemente i sentimenti che vi hanno portato a questa Udienza. Con la vostra presenza, infatti, voi recate una testimonianza di amore a Cristo ed alla Chiesa. Che il Signore vi aiuti a mantenervi saldi e perseveranti in questa vostra fede cristiana, vi assista nel vostro quotidiano lavoro di Addetti alle Ferrovie e vi faccia superare le difficoltà ad esso inerenti, e conceda a voi e alle vostre famiglie ogni benessere spirituale e materiale. Di ciò sia pegno ed auspico la mia speciale Benedizione.

Al numeroso gruppo degli ammalati

A voi, carissimi ammalati, che soffrite, e che tuttavia avete voluto partecipare a questa Udienza, desidero esprimere in modo tutto speciale il mio saluto affettuoso. Vi ringrazio per la vostra presenza così significativa, e soprattutto per l’esempio che date, accettando di compiere con amore e generosità la volontà di Dio. In questo periodo di Quaresima che stiamo trascorrendo e nell’avvicinarci alla Settimana Santa, mi piace dire anche a voi ciò che ho affermato ad Anchorage, in Alaska: " Non lasciamoci mai confondere dalla sofferenza che può entrare nella nostra vita, ma cerchiamo piuttosto di trasformarla nella luce della Croce del nostro Salvatore Gesù Cristo. Possa la nostra fiducia essere sempre riposta nello Spirito Santo per scoprire, in ogni situazione, nuova occasione per estendere l’amore redentore di Cristo ".

Vi aiuti la mia confortatrice Benedizione Apostolica.

Ai novelli sposi

Anche a voi, novelli sposi, giunga il mio particolare saluto cordiale! La vostra presenza a questa Udienza è segno della vostra fede cristiana e della vostra venerazione per il Vicario di Cristo: questo incontro vi confermi in tali fondamentali sentimenti e vi incoraggi a vivere con sempre più intensa convinzione i vostri impegni di sposi cristiani e di futuri genitori.

In mezzo alla società siate sempre testimoni di fedeltà e di responsabilità, creando una comunità di amore e di fiducia, che sia di esempio e di stimolo.

Anche a voi ripeto ciò che ho detto, nelle Filippine, alle famiglie cristiane: " Camminate con Cristo! E’ Lui che rivela la dignità del patto solenne che avete stipulato; è Lui che conferisce un immenso valore al vostro amore coniugale; ed è Lui, Gesù Cristo, che in tutto ha potere di fare molto di più di quanto possiamo domandare o pensare ". Con questi voti, vi accompagni sempre la mia preghiera e la mia Benedizione.

Ai giovani nella Basilica di San Pietro

Ragazzi e giovani carissimi

Sono contento di rivolgervi il mio particolare saluto in questo incontro, che è tutto per voi. Vi vedo numerosi e pieni di entusiasmo, e questo mi conforta, perché con voi la Chiesa è giovane, con voi è ricca del desiderio di contribuire al rinnovamento del mondo, con voi è pronta anche a superare tutte le possibili difficoltà.

Voi sapete che è ormai vicina la festa di Pasqua, che è la più importante di tutto l’anno. Essa però è preceduta dal periodo della Quaresima, che stiamo ancora vivendo in questi giorni. Questo è perciò un periodo di preparazione, quasi di introduzione alle celebrazioni pasquali.

Ebbene, voglio dirvi che, da questo punto di vista, la Quaresima è un po’ l’immagine della nostra vita o almeno di parte di essa. Anche noi dobbiamo sempre prepararci, se vogliamo fare cose grandi o comunque utili a noi stessi ed alla società. Le cose importanti non si improvvisano. In particolare i vostri anni rappresentano una stagione di preparazione e di tirocinio per affrontare poi con frutto le future responsabilità, che la vita vi riserverà nella famiglia, nella società, nella Chiesa.

Perciò, vorrei farvi una raccomandazione: vivete con impegno e con gioia questi vostri anni, perché non siano vuoti ma densi di contenuti; viveteli nello studio, nella preghiera, nell’approfondimento della vostra fede cristiana, e anche negli esercizi fisici per coltivare la salute. Solo così essi potranno costituire una riserva preziosa e feconda per gli anni futuri.

Certo voi avete nella scuola dei compiti da fare e degli esami da sostenere. E sapete bene che essi tanto più avranno un buon esito quanto più vi sarete preparati seriamente. Così è nella vita. Essa vi riserva compiti ed esami ancor più impegnativi, ma dà risultati anche più soddisfacenti, che richiedono non solo la conoscenza teorica di una lezione, ma soprattutto la maturità integrale della vostra persona. Ecco perché dovete impegnarvi fin d’ora, e sempre, a crescere interiormente, ad allenarvi nella virtù, ad essere generosi e non egoisti, ad amare gli altri ed imparare a servirli, a contribuire alla pace sociale ed in generale ad un mondo veramente migliore. Allora anche la vostra gioia sarà più piena.

Ed è proprio in questi termini che felicemente si esprimeva il grande profeta Isaia in un testo, che viene letto proprio nella Quaresima:

"È questo il digiuno che voglio:... / spezzare ogni giogo..., / dividere il pane con l’affamato / introdurre in casa i miseri, senza tetto, / vestire uno che vedi nudo... / Allora la tua luce sorgerà come l’aurora... / Allora lo invocherai e il Signore ti risponderà / implorerai aiuto ed egli dirà: "Eccomi!"... / Allora brillerà fra le tenebre la tua luce, / la tua tenebra sarà come il meriggio" (Is 58, 6-10).

Ragazzi e giovani carissimi, queste parole siano il vostro luminoso programma. Ed il Signore vi aiuti ad adempierlo ogni giorno, mentre io vi imparto di cuore la mia paterna benedizione apostolica.

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