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Distinction of Relations in the Trinity

Catechesis by Pope John Paul II on God the Father
General Audience, Wednesday, 4 December 1985 - in Italian & Spanish  

"1 "Unus Deus Trinitas ...."

The definitions of the Councils set out the results of a long period of reflection by the Fathers of the Church. The Church speaks of the Father, Son and Holy Spirit as three "Persons," who subsist in the unity of the identical divine substance.

"Person" refers to a single being of rational nature, as Boethius made clear in his famous definition [1] . But the ancient Church immediately clarified that the intellectual nature in God is not multiplied with the Persons. It remains one, so that the believer can proclaim with the Quicumque Creed: "Not three Gods, but only one God."

Here the mystery deepens: three distinct Persons and only one God. How is this possible? Reason understands that there is no contradiction, because it is a trinity of Persons and a unity of divine Nature. But the difficulty remains. Each of the Persons is the same God. How can they be really distinct?

2. The reply which our reason stammers is based on the concept of "relation." The three divine persons are distinguished among themselves solely by the relations which they have with one another—precisely by the relation of the Father to the Son, of the Son to the Father; of the Father and the Son to the Spirit, of the Spirit to the Father and the Son. In God, therefore, the Father is pure Paternity, the Son is pure Sonship, and the Holy Spirit is pure "Nexus of Love" of the two, so that the personal distinctions do not divide the same and unique divine nature of the three.

The Eleventh Council of Toledo (675) made it clear with great exactitude: "For the Father is Father not with respect to himself but to the Son, and the Son is Son not to himself but in relation to the Father; and likewise the Holy Spirit is not referred to himself but is related to the Father and the Son, inasmuch as he is called the Spirit of the Father and the Son" (DS 528).

The Council of Florence (1442) could therefore state: "These three persons are one God...because the three are one substance, one essence, one nature, one divinity, one immensity, one eternity; in God everything is one and the same where there is no opposition of relation" (DS 1330).

3. The relations which distinguish the Father, Son and Holy Spirit, and which really relate them to one another in their same being, possess in themselves all the richness of light and life of the divine nature, with which they are totally identified. They are "subsisting" relations, which by virtue of their vital impulse go out to meet one another in a communion in which each is completely open to the other. This loving communion is a supreme model of the sincerity and spiritual liberty which should characterize human interpersonal relations, which are always so far removed from this transcendent model.

In this regard the Second Vatican Council observed: "The Lord Jesus, when he prayed to the Father, 'that all may be we are one' (Jn 17:21-22) opened up vistas closed to human reason, for he implied a certain likeness between the union of the divine Persons, and the unity of God's sons in truth and charity. This likeness reveals that man, who is the only creature on earth which God willed for itself, cannot fully find himself except through a sincere gift of himself" (GS 24).

4. The most perfect unity of the three Persons is the transcendent summit which illuminates every form of authentic communion between us human beings. It is right that our thoughts should frequently return to the contemplation of this mystery to which the Gospel so often refers. Suffice it to recall Jesus' words: "I and the Father are one" (Jn 10:30); and again: "Believe at least the works, that you may know and understand that the Father is in me and I am in the Father" (Jn 10:38). We read in another context: "The words that I say to you I do not speak on my own authority. The Father who dwells in me does his works. Believe me that I am in the Father and the Father is in me" (Jn 14:10-11).

The ancient ecclesiastical writers frequently treat of this reciprocal compenetration of the divine Persons. The Greeks define it as perichoresis, the West (especially from the eleventh century) as circumincessio (reciprocal compenetration) or circuminsessio (mutual indwelling). The Council of Florence expressed this trinitarian truth in the following words: "Through this unity...the Father is completely in the Son and completely in the Holy Spirit; the Son is completely in the Father and completely in the Holy Spirit; the Holy Spirit is completely in the Father and completely in the Son" (DS 1331). The three distinct divine Persons, even though reciprocal relations, are the same Being, the same Life, the same God.

Our little mind is lost before this dazzling mystery of communion. The acclamation of the liturgy comes spontaneously to our lips:
"Gloria Tibi Trinitas, aequalis, una Deitas et ante omnia saecula, et nunc et in perpetuum."
"Glory to you, Holy Trinity, equal in Persons, one God, before all ages, now and forever" (First Vespers of the Solemnity of the Most Holy Trinity, first Antiphon).

[1]   "Persona proprie dicitur rationalis naturae individua substantia," in: De duabus naturis et una persona Christi, PL 64, 1343 D"

After the Catechesis, Pope John Paul II greeted the pilgrims in various languages

Ai fedeli di lingua francese

En saluant les pèlerins de langue française, je souhaite que notre rencontre, au cours du Synode extraordinaire, se place sous le signe de la vivante unité de Dieu qui fonde la cohérence de l’action et la communion dans la foi de tous les disciples de Jésus Christ. Et je prie le Dieu unique, Père et Fils et Esprit Saint de vous bénir.

Ai pellegrini di espressione inglese

I wish to extend a special word of welcome to the study group from Ribe Youth Centre and University Extension in Denmark. My cordial greetings go to the Benedictine Monks taking part in the Theology Renewal Programme at the Monastery of San Anselmo, and it is a joy to welcome the Sisters who are participating in the ARC Programme. Dear Brothers and Sisters in Christ, the Lord has blessed you with this time of study, rest and prayers, so that you may know even more fully how much he loves each of you. I hope that you will return to your own countries renewed in soul, mind and body, ever more eager to serve Christ faithfully in the Church.

And I greet all the English-speaking visitors who are present at this Audience. May the Lord fill you with his joy and peace.

Ai fedeli di lingua tedesca

Mit diesen kurzen Hinweisen auf das tiefste Geheimnis unseres Glaubens grüße und segne ich von Herzen die anwesenden Besucher deutscher Sprache, darunter die Gruppe von Schülerinnen aus Krastowitz in Österreich. Gelobt sei Jesus Christus!

Ai pellegrini giunti dalla Spagna e dall’America Latina

Saludo con particular afecto a los peregrinos llegados de España y de América Latina. Os deseo que el Dios de la esperanza os llene de cumplida alegría y paz en la fe para que abundéis en esperanza por la virtud del Espíritu Santo.

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Me es grato asimismo saludar a los religiosos y religiosas presentes, de modo especial al grupo de capuchinos españoles y a las religiosas “Hijas de Jesús”, que están asistiendo a unos cursos de renovación en Roma. Os agradezco vuestra presencia, prueba clara de vuestra filial cercanía y adhesión a la Sede del Apóstol Pedro. Que sigáis haciendo de vuestra vida una donación plena y generosa a Dios y a la Iglesia.

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Al grupo de expertos latinoamericanos que participan en el curso de dirección de recursos energéticos y de ahorro de energía organizado por el Centro de Perfección profesional y técnico de Torino me complace expresar ahora mi vivo reconocimiento por su presencia en este Encuentro. Que vuestro curso de estudios sea un motivo más para dar una respuesta humana y cristiana a los problemas acuciantes que afectan a muchos de vuestros países y de vuestros hermanos.

A todos os imparto de corazón mi Bendición Apostólica.

Ai pellegrini polacchi

Pragnę pozdrowić wszystkich pielgrzymów z Polski, w szczególności z parafii Królowej Świata z Zakopanego - księża Salwatorianie; z parafii św. Jadwigi z Dębicy, diecezja tarnowska; z parafii św. Judy Tadeusza z Rzosowa, diecezja przemyska; z parafii św. Macieja, księży jezuitów z Wrocławia; również z Wrocławia z parafii św. Józefa oo. Karmelitów; pielgrzymkę rodzin z parafii św. Krzysztofa i Jakuba, również z Wrocławia; prócz tego grupę kolejarzy z Lublina i Skarżyska, jako też uczestników grup turystycznych Orbisu, PKS-u z Warszawy, Sport Touristu, Amicizia . . . Pozdrawiam raz jeszcze obecnych tutaj pielgrzymów, również wszystkich rodaków w Ojczyźnie.

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Wsposób szczególny zwraca się moja myśl do środowisk akademickich i do uniwersytetów. Myślę o tych wybitnych przedstawicielach nauki, którzy postępują zgodnie ze swoim sumieniem. To jest wielka godność i ma to wielkie znaczenie, choćby nawet nie spotykało się ono z uznaniem zewnętrznych autorytetów. Na pewno dobro Narodu domaga się tego, żeby budować na ludziach sumienia. Tego życzę, mojei Ojczyźnie i o to się nieustannie modlę, ażeby budowano w Polsce na ludziach wypróbowanego sumienia.

Il mio pensiero si rivolge in modo particolare agli ambienti accademici e alle università. Penso a quegli eccellenti rappresentanti del mondo delle scienze che agiscono secondo la propria coscienza. È espressione di una grande dignità ed è di grande importanza, anche se non viene apprezzata dalle autorità esterne. Sicuramente, il bene della Nazione bisogna costruirlo con gli uomini di coscienza ed è ciò che auguro alla mia patria e per cui prego continuamente: perché la Polonia si costruisca con gli uomini di provata coscienza.

Ai gruppi italiani

Desidero salutare ora il gruppo delle persone che prestano il loro servizio presso la Delegazione in Italia dell’Alto Commissariato delle Nazioni Unite per i rifugiati. Cari fratelli e sorelle, auspico di cuore che la vostra opera, complessa e preziosa, generosa e paziente, sia sempre confortata dal successo, e il vostro impegno per la tutela dei diritti personali e familiari del rifugiato trovi rispondenza generosa nelle comunità di accoglienza.

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Un cordiale saluto ai membri dello SCAL Club Italia. Secondo lo spirito della vostra Associazione, che si interessa dei problemi economici e organizzativi del turismo, possiate aiutare chi viaggia a comprendere la bontà delle cose e saperne rettamente usare, per una fraternità vera, per la felicità e per la gloria di Dio.

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Il mio pensiero va ora ai fedeli della parrocchia dei Sacri Cuori di Secondigliano, Napoli. Benedico volentieri, secondo il vostro desiderio, l’immagine della Vergine Addolorata e auguro buoni frutti per le celebrazioni che vi siete impegnati di promuovere in onore della Madonna.

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Un augurio al gruppo degli studenti Passionisti dell’Università Pontificia di San Tommaso d’Aquino. La vostra esperienza di studio vi conduca a una profonda conoscenza della verità rivelata per disporre il vostro cuore ad amare e predicare con efficacia il mistero che ora approfondite. Vi benedico e formulo i migliori voti per la vostra preparazione al sacerdozio.

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Un saluto poi ai superiori, alunni ed ex alunni del Collegio Nazareno di Roma, qui convenuti per l’annuale conferimento del premio all’alunno più buono d’Italia. La bontà è un impegno quotidiano, una pratica costante, attenta e generosa, fatta di piccoli gesti dettati dall’amore; un’umile volontà di servizio, senza pretese, sul modello di Cristo Signore. Impegnatevi a irradiare sempre, nella vita, un vero clima di fraternità e di bontà.

Vi benedico tutti con grande affetto.

Ai giovani

Rivolgo ora il mio saluto ai ragazzi e ai giovani qui presenti. Carissimi, è iniziato il nuovo anno liturgico. In questo periodo di Avvento la Chiesa ci esorta ad andare incontro con la preghiera e con le buone opere al Cristo che viene. Gesù è venuto a noi per mezzo di Maria, sua Madre, e anche noi prepariamoci insieme alla Vergine, che è anche Madre nostra, ad incontrare, perseveranti nel bene, Gesù il Salvatore.

Vi invito pertanto a riflettere sul significato della prossima festa dell’Immacolata. Guardiamo a lei, tutta bella, perché senza peccato e piena di grazia: invochiamo con fede la sua materna protezione per camminare liberamente nelle vie che il Signore ci addita e gusteremo ogni momento la gioia di vivere in grazia di Dio. Vi accompagni la mia benedizione.

Agli ammalati

Il mio saluto anche a voi, carissimi ammalati. In questi giorni fervono i lavori del Sinodo straordinario dei Vescovi, che segna un momento di particolare importanza per tutta la Chiesa. Vi invito, cari ammalati, ad offrire al Signore tutte le vostre sofferenze, per la buona riuscita di tale assise, che si concluderà domenica prossima.

A tutti voi la mia parola di vivo incoraggiamento e l’esortazione a perseverare con fiducia nell’abbandono alla Provvidenza divina che, anche quando permette prove dolorose, offre sempre l’aiuto necessario per superale.

Vi benedico di vero cuore.

Agli sposi novelli

Saluto infine gli sposi novelli qui presenti. Nel periodo del vostro fidanzamento avete certamente programmato come realizzarvi nel matrimonio, per questo avete deciso di mettere in comune le vostre risorse personali e costituire così una comunità di vita e di amore.

Voi sapete che anche Dio ha un suo progetto su di voi, sposi cristiani; vuole che siate, in coppia, immagine del suo amore e collaboratori nel trasmettere ed educare la vita.

Ogni giorno fate tesoro della grazia ricevuta: essa vi consentirà di vivere nella gioia e nella serenità e di compiere uno dei doveri più preziosi e urgenti per le coppie cristiane, quello di testimoniare il valore dell’indissolubilità e della fedeltà coniugale. La Madonna Immacolata vi protegga sempre, e vi accompagni la mia benedizione.

© Copyright 1996 - Libreria Editrice Vaticana